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Memorial Day o Día de los Caídos: ¿Qué es y cómo se celebra?

El Memorial Day o Día de los Caídos es una festividad estadounidense por excelencia. Debido a que esta fecha no se celebra en otros países, muchas personas de la comunidad hispana no conocen las raíces de esta celebración. Si usted no sabe con exactitud qué se celebra durante el Memorial Day o simplemente desea saber más sobre esta tradición estadounidense, sus raíces, causas y costumbres, ¡siga leyendo!

¿Qué es el Memorial Day?

Memorial Day es una festividad que se celebra en Estados Unidos el último lunes de cada mes de mayo. El propósito principal de este día es conmemorar con honor a los hombres y mujeres que murieron en servicio del ejército de los EE.UU. Debido a que el Día de los Caídos siempre debe celebrarse en lunes, la fecha exacta de este feriado es variable cada año. En 2022, por ejemplo, tendrá lugar el lunes 30 de mayo.

Originalmente conocido como el Decoration Day (Día de la Decoración), se originó en los años posteriores a la Guerra Civil y se convirtió en un feriado federal oficial en 1971. Muchos estadounidenses festejan el Día de los Caídos visitando cementerios o monumentos conmemorativos, celebrando reuniones familiares y participando en desfiles. Extraoficialmente, esta fecha marca el comienzo de la temporada de verano.

Orígenes del Día de los Caídos

La Guerra Civil, que finalizó en la primavera de 1865, cobró más vidas que cualquier otro conflicto en la historia de los EE.UU. y requirió el establecimiento de los primeros cementerios nacionales del país. A fines de la década de 1860, los estadounidenses en varios pueblos y ciudades comenzaron a realizar tributos a estos innumerables soldados caídos durante la primavera, decorando sus tumbas con flores y recitando oraciones.

¿Cuándo se celebra?

La primera declaración oficial del Memorial Day como día de conmemoración fue realizada por el general John Alexander Logan en 1868. En ese entonces, se decretó que el día en que se celebraría esta festividad sería el 30 de mayo de cada año. Sin embargo, en 1971, el Congreso de los EE.UU. declaró que el Día de los Caídos se observaría el último lunes de cada mes de mayo con el objetivo de asegurar que este día feriado siempre fuera parte de un fin de semana largo o “puente”.

Desde entonces, el Memorial Day se ha convertido en una de las festividades preferidas de los estadounidenses ya que es una excelente oportunidad para dar inicio al verano con un viaje de fin de semana con la familia o amigos.

¿Cómo se celebra el Memorial Day en Estados Unidos?

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Las tradiciones para celebrar el Memorial Day han evolucionado con el tiempo. En un inicio, este día era casi exclusivamente para conmemorar a las personas que murieron en servicio de la milicia de los EE.UU. Sin embargo, con el paso del tiempo este propósito se ha ido diluyendo y muchas personas ahora lo toman como el inicio del verano o, simplemente, un merecido descanso. A continuación le presentamos las costumbres más comunes tanto en el pasado como en la actualidad.

En el pasado

La tradición más duradera para celebrar el Memorial Day es la de decorar las tumbas de los soldados caídos. De hecho, para declarar el 30 de mayo como Día de los Caídos por primera vez en 1868, el general John Logan declaró: “El 30 de mayo de 1868 será designado con el propósito de adornar con flores, o decorar de otras maneras las tumbas de los camaradas que murieron en defensa del país durante la última rebelión y cuyos restos ahora descansan en todos los jardines de iglesias en ciudades, pueblos y aldeas de toda la nación”. Es por esta razón que, en un inicio, el Memorial Day era conocido como Decoration Day (Día de la Decoración).

En la actualidad

Actualmente, las celebraciones del Día de los Caídos son muy variadas. Existen miles de eventos alrededor del país que van desde los más solemnes hasta los más festivos. Igualmente, algunas de las celebraciones son oficiales (organizadas por el Gobierno), mientras que muchas otras son privadas. A continuación le presentamos las más relevantes:

  • Discurso del presidente. Durante el Memorial Day, es tradicional que el presidente de los Estados Unidos dé un discurso para conmemorar a las personas que han dado su vida por la nación. Este discurso se sostiene normalmente en el Cementerio Nacional, en Arlington, Virginia. En este evento, se deposita una corona de flores frente a la Tumba del Soldado Desconocido, que es un monumento que recuerda a todos aquellos que perdieron la vida en acciones de guerra, pero no pudieron ser identificados. Aquí puede ver una grabación del discurso que el presidente Joe Biden dio en 2021 (disponible sólo en inglés).
  • Desfiles del Día de los Caídos. En muchas ciudades del país se realizan desfiles para honrar la memoria de los soldados caídos. Los desfiles más grandes se realizan en las ciudades más importantes como Nueva York y Chicago, pero esta actividad no se limita a las urbes más grandes. Ciudades como El Paso, Texas y Livingston, Nueva Jersey, entre muchas otras, también sostienen este tipo de celebraciones.
  • Visitas a cementerios o memoriales. Muchas familias, especialmente aquellas que perdieron a uno de sus integrantes en alguna guerra, dedican el Día de los Caídos a visitar la tumba de su familiar o algún monumento en honor a los soldados caídos. Al igual que en el siglo XIX, muchos de ellos decoran las tumbas de sus seres queridos para honrar su memoria.
  • Viajes de fin de semana. Debido a que el Memorial Day es un día feriado a nivel federal, una gran parte de la población estadounidense goza de un fin de semana largo durante esta festividad. Por esta razón, muchas personas eligen hacer viajes de fin de semana a otros lugares del país, ya sea para visitar a sus familias o simplemente para vacacionar.
  • Comidas al aire libre. Muchas de las personas que deciden no salir a vacacionar durante este fin de semana organizan eventos en casa que comúnmente incluyen cocinar al aire libre. Debido a que el fin de semana del Memorial Day se considera el inicio extraoficial del verano, esta actividad es perfecta para la celebración.
  • Portar una flor de amapola. Algunas personas conmemoran el Día de los Caídos llevando una flor de amapola en la solapa. Este símbolo es usado en celebraciones parecidas alrededor del mundo, como el Remembrance Day, que se festeja el 11 de diciembre para conmemorar el armisticio que dio fin a la Primera Guerra Mundial. Esto sucede especialmente en los países de la Mancomunidad Británica de Naciones (Reino Unido, Canadá, Sudáfrica, Australia y Nueva Zelanda) yu orígen proviene del poema En los Campos de Flandes, de John McCrae.

¿Cuál es la cuna del Memorial Day?

Si bien son muchas las ciudades en Estados Unidos que proclaman ser la primera en celebrar el Memorial Day, la ciudad de Waterloo, en Nueva York, es la que ostenta el título de cuna de esta festividad. Durante el siglo XIX hubo muchos eventos que conmemoraron a los soldados fallecidos durante la Guerra Civil, sin embargo, se considera que la celebración realizada el 5 de mayo de 1866 en Waterloo fue el primer esfuerzo para realizar esta conmemoración como ciudad.

¿Es festivo el Memorial Day?

En Estados Unidos, son once los días que se consideran feriados a nivel federal cada año. El Día de los Caídos es uno de ellos. Esto quiere decir que durante ese día, la mayoría de las oficinas de gobierno y los bancos se encuentran cerrados. Aunque la ley no lo estipula como obligación, algunos negocios privados también dan el día libre a sus empleados. Los demás días feriados a nivel federal son:

  • el Año Nuevo (cada 1 de enero);
  • el Día de Martin Luther King, Jr. (el tercer lunes de enero);
  • el Día de los Presidentes (el tercer lunes de febrero);
  • Juneteenth (el 19 de junio);
  • el Día de la Independencia (el 4 de julio);
  • el Día del Trabajo (el primer lunes de septiembre);
  • el Día de la Raza (el segundo lunes de octubre);
  • el Día de los Veteranos (el 11 de noviembre);
  • el Día de Acción de Gracias o Thanksgiving (el cuarto jueves de noviembre);
  • la Navidad (el 25 de diciembre).

¡Celebre el Memorial Day con SABEResPODER!

Como podrá ver, el Día de los Caídos es un día festivo, pero a la vez solemne. Cada persona decide cómo celebrar o conmemorar este día y ¡cualquier cosa es válida! ¿Cómo pasará usted este fin de semana de Memorial Day? Le invitamos a compartirnos sus ideas en nuestra página de Facebook o mencionándonos en Twitter.