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El sistema educativo en Estados Unidos: todo lo que necesita saber

En pocas palabras: El acceso a una buena educación es una de las principales razones por las que miles de personas emigran a EE.UU. todos los años. Conozca los detalles del sistema educativo en Estados Unidos en esta guía que hemos preparado para usted.

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Los inmigrantes escolarizados traen múltiples beneficios para el país: además de aportar desde el punto de vista económico a sus instituciones y comunidades locales, un estudiante extranjero contribuye a la educación de los demás gracias a su perspectiva global. 

Conocer en detalle toda la información de cómo funciona la educación en Estados Unidos es un paso clave para cualquier inmigrante. Por eso, en SABEResPODER hemos desarrollado esta guía para que entienda sus particularidades y comience a navegar por el sistema educativo estadounidense sin obstáculos.

La educación en Estados Unidos: un sistema descentralizado

A diferencia de otros países, en EE.UU. no existe una ley que regule la educación a nivel nacional. Esta descentralización hace que cada estado tenga la responsabilidad de organizar, administrar y evaluar su propio sistema educativo. Dentro de cada estado encontramos los distritos escolares, que son la forma habitual de agrupar una cantidad de colegios por una zona concreta. Los distritos escolares locales son los que diseñan y ejecutan los planes de estudios, contratan el personal y administran los presupuestos. 

¿Cómo es la estructura del sistema educativo en Estados Unidos?

La estructura general de la educación formal obligatoria de Estados Unidos consta de 12 años de educación regular. Estos son precedidos por uno o dos años de educación preescolar, y seguidos luego de cuatro etapas de educación superior no obligatoria. Los 12 años de la educación formal se dividen y distribuyen en tres etapas cuyas edades y grados varían, como lo dijimos anteriormente, según las leyes de cada estado: 

  • Educación elemental (Elementary School)
  • Educación media (Middle School o Junior High School)
  • Escuela preparatoria (High School)
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Educación infantil

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Una gran parte de la población infantil comienza su escolaridad antes de ingresar a los grados de la educación formal obligatoria. A esa etapa se le conoce como preescolar y se compone de dos años:

  • La educación preescolar, que incluye la escuela pre-jardín de niños o maternal (pre-kindergarten).

  • La inmediatamente anterior a iniciar la educación primaria, que corresponde al jardín de niños o preescolar (kindergarten).

Pre-Kindergarten

Es el primer año de la preescolaridad y normalmente se inscriben en estos cursos a niños entre los 3 y 4 años de edad. Al no ser obligatoria, también puede haber niños con edades inferiores. Esto se conoce en algunos estados como salas maternales.

Kindergarten

Es el segundo año de la educación preescolar. En esta etapa se inscriben a los niños entre los 5 y 6 años de edad. Al ser el paso previo al ingreso a la educación obligatoria, muchas escuelas ofrecen dentro de sus mismas instituciones estos cursos e incluso lo toman como prerrequisito para iniciar el proceso de educación formal. 

Educación obligatoria

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Finalizada la etapa de pre-jardín, comienzan los 12 años de la educación obligatoria y formal del esquema estadounidense. La edad más común para comenzar son los 6 años, pero dependiendo de la relación entre la fecha de nacimiento del niño y del calendario escolar del estado en el cual haya sido inscrito, se podría también comenzar esta etapa a los 5 o a los 7 años de edad. La educación obligatoria se da por finalizada cuando el estudiante completa el doceavo grado de su formación. Al finalizar, cada estudiante recibe un diploma o certificado de graduación. 

Elementary School

La educación primaria formal, o educación elemental, abarca en la mayoría de los estados los primeros seis grados del programa de estudios. En algunos estados y distritos esta etapa va sólo hasta el 4º o 5º grado. 

Middle School

La educación media comienza entre el 6º y 7º grado y puede ir hasta el 9º. Esta etapa es conocida en algunos estados también como el nivel superior de la educación primaria, pero suele llamarse middle school, escuela media o junior high school

High School

En muchos estados la etapa de high school o preparatoria comienza en los grados 8º, 9º o 10º, y termina siempre en el grado 12º. Existen dos tipos de certificados básicos que se entregan por terminar la escuela obligatoria formal:

  • El diploma de preparatoria, que se entrega a los graduados de la escuela secundaria.El Certificado de Desarrollo Educativo General (GED, por sus siglas en inglés), que se otorga mediante un programa especial supervisado de estudios y exámenes a cualquier persona, sin necesidad de avalar ningún curso determinado.

Educación superior

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Aproximadamente un 60% de los estudiantes que se gradúan de la preparatoria se inscriben en algún tipo de educación posterior a la secundaria cada año. Las dos opciones más comunes de educación postsecundaria son la universidad y el community college (colegio comunitario).

Colegios comunitarios 

Conocidos en inglés como community college, technical college, o junior college, son instituciones que ofrecen el título de asociado. Generalmente, los estudios en estos institutos duran dos años y se puede optar por cursar materias generales o enfocar el plan de estudios en materias más específicas como enfermería, tecnología o contabilidad, entre otras. Los estudiantes de pregrado que estudian en colegios comunitarios pueden obtener créditos académicos para optar luego por una licenciatura. Obtener créditos académicos en un community college puede ayudar a reducir el costo total de una licenciatura comparado con hacerlo en instituciones privadas. Los colegios comunitarios también pueden tener un proceso de admisión más flexible que los de una universidad.

Universidades


Ofrecen programas académicos de 4 a 5 años de duración y culminan con el título de licenciatura bachelor’s degree. Una de las principales ventajas y características de estudiar en una universidad estadounidense es que cada alumno puede diseñar su propio plan de estudios, enfocándose en un tema principal (major) y agregando a este materias que sean de su interés (minor). El alumno deberá elegir la orientación principal al iniciar su tercer año de estudios, pero las materias que haya elegido previamente sumarán créditos para alcanzar la licenciatura en el área deseada. Con esta información, un estudiante tendrá la libertad de cambiar varias veces de major si así lo desea. Esto es práctico si a lo largo de sus estudios, el alumno descubre un campo distinto al de su orientación principal, en el cual se destaca o disfruta más. Sin embargo, es muy importante tener en cuenta la siguiente información: el cambio de orientación principal implica una inversión mayor tanto de tiempo como de dinero.

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Niveles de grado de la educación postsecundaria

La educación postsecundaria incluye programas sin título que conducen a certificados y diplomas, más seis niveles de grado: asociado, licenciatura, primer nivel profesional, maestría, intermedio avanzado y doctorado en investigación.

  • El grado asociado (associate degree) se puede otorgar en materias académicas o profesionales y también en programas técnicos. Un título de asociado requiere la finalización de un programa de estudio organizado de al menos dos años de estudio académico a tiempo completo, o más de 60, pero menos de 120 horas de créditos semestrales. A diferencia de los programas de certificado y diploma, el título de asociado es un título de educación superior reconocido. Son títulos que suelen obtenerse en las escuelas comunitarias (community colleges). 

  • La licenciatura (bachelor's degree) es el título más común en la educación superior de los Estados Unidos y es el título que da acceso a estudios avanzados. Por lo general, los títulos de licenciatura de Estados Unidos tienen una estructura que toma cuatro años universitarios para completarse. Sin embargo, muchos títulos pueden tardar más tiempo en ser completados, como ocurre con los títulos de ingeniería, arquitectura y medicina, entre otros. Por otro lado, algunos títulos de licenciatura son completados en menos de cuatro años por estudiantes altamente calificados y motivados. 

  • Los títulos de primer nivel profesional (first-professional degree) representan una categoría de calificaciones en áreas temáticas profesionales que requieren que los estudiantes hayan completado previamente cursos y/o títulos universitarios específicos antes de inscribirse. Se consideran programas de posgrado en el sistema de Estados Unidos porque vienen luego de los estudios de pregrado, pero en realidad son primeros títulos en estas materias profesionales. Varios de estos títulos incluyen el término "doctor" en el título, pero estos títulos no requieren una disertación (tesis) y no deben confundirse con títulos de doctorado u otros doctorados de investigación (PhD).
  • El título de maestría (master’s degree) es la primera calificación de nivel de posgrado, o título de segundo ciclo, en el sistema de educación superior de los Estados Unidos. Los títulos de maestría pueden considerarse títulos profesionales terminales en algunos campos, como en el de las bellas artes, o pueden considerarse como segundos títulos que pueden conducir a estudios de doctorado.

¿Cuáles son los tipos de centros educativos escolares?

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Existen tres tipos de centros educativos en los Estados Unidos: los públicos, los privados y los denominados charter. En la actualidad, existen cerca de 97,000 centros educativos escolares públicos, más del triple de los privados. 

El sistema de financiación de los centros educativos es complejo. En primer lugar participa el Estado, normalmente a través de los Distritos Escolares. En segundo lugar participan las instituciones locales. En tercer lugar participan las instituciones y corporaciones de carácter privado. De esta manera, es evidente que no sólo intervienen los poderes públicos, sino que se involucra toda la comunidad, reflejo de la importancia que se le concede en todo el país a la educación como tarea colectiva.

Veamos en detalle las características de los tres tipos de instituciones educativas escolares:

Centros educativos públicos

Son reconocidos por su papel en hacer que la educación sea accesible para toda la población. En todos los estados de EE.UU., los niños tienen derecho a la educación. No es necesario ser ciudadano o inmigrante con estatus legal. De hecho, la ley de educación de todos los estados dice que todos los niños deben ir a la escuela por una cantidad determinada de años. Cada comunidad tiene escuelas públicas gratuitas para todas las edades. 

Centros educativos privados

Aparte de las escuelas públicas, los Estados Unidos también cuentan con instituciones de educación privada que totalizan cerca de 32,000 a lo largo y ancho del país (sitio disponible solo en inglés). Establecidas en Florida y Louisiana por misioneros católicos en el siglo XVI, estas instituciones generalmente han reflejado las perspectivas evangelísticas de las autoridades eclesiásticas y civiles. Si bien muchas escuelas privadas aún conservan estas tradiciones, se han diversificado gracias al impacto de la globalización en los sistemas de valores y las ideologías de los estudiantes. 

Centros educativos charter 

Las escuelas charter son una alternativa a las escuelas públicas. Son escuelas sin matrículas con inscripción abierta a todos los estudiantes. La diferencia es que se manejan de forma independiente y operan con más flexibilidad que las escuelas públicas tradicionales, a cambio de mayor rendición de cuentas.
Debido a la flexibilidad con la que cuentan, las charter tienden a ser más innovadoras y responden mejor a las necesidades de los estudiantes que las escuelas públicas regulares. Algunas escuelas charter se acomodan a necesidades específicas como a estudiantes con dificultades de aprendizaje o problemas de comportamiento, a estudiantes más avanzados, o estudiantes interesados en las artes. Actualmente hay cerca de 7,700 escuelas charter en Estados Unidos.

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Sistema de calificaciones en Estados Unidos 

En Estados Unidos se utiliza una variedad de sistemas de calificación. La decisión de qué sistema de calificación usar es un asunto de autoridad exclusiva de la escuela o institución de educación superior y, por lo general, depende de los miembros individuales del grupo de profesores o del departamento disciplinario dentro de la escuela o institución. Los más comunes son:

Sistema de calificación con referencia a las normas

Se basa en una fórmula preestablecida en relación con el porcentaje o proporción de estudiantes dentro de una clase a los que se asignará cada calificación. Un sistema de calificación con referencia a la norma podría verse así:

  • A (Excelente) = 10% superior de la clase

  • B (Bien) = Siguiente 20% de la clase

  • C (Regular) = Siguiente 30% de la clase

  • D (Mal, Pasa) = Siguiente 20% de la clase

  • F (Reprobado) = 20% inferior de la clase

Sistema de calificación con referencia al criterio

Se basa en una escala numérica, por lo general equivalente a una letra, a partir de la cual los profesores asignan calificaciones con base en el desempeño individual de cada estudiante. Los sistemas con referencia al criterio suelen verse así:

  • A (Excelente) = de 95 a 100 o de 90 a 100

  • B (Bien) = de 85 a 95 o de 80 a 90

  • C (Regular) = de 75 a 85 o 70 a 80

  • D (Mal) = de 65 a 75 o 60 a 70

  • F (Reprobado) = -65 o -60

Sistema de aprobación o reprobación

Algunas facultades, escuelas e instituciones en Estados Unidos utilizan sistemas de calificación de aprobación o reprobación en especial cuando el trabajo del estudiante que se va a evaluar es altamente subjetivo como en las bellas artes y en la música. 

Evaluaciones no calificadas

Algunas facultades, escuelas, e instituciones de Estados Unidos no asignan calificaciones numéricas o por letras como política. Esto se debe a la creencia de que las calificaciones introducen un elemento de competencia inapropiado y distractor en el proceso de aprendizaje.

¿Qué materias se imparten en las escuelas de Estados Unidos?

A pesar de que no existe un currículo nacional en Estados Unidos, son obligatorias ciertas asignaturas en escuelas públicas, tales como matemáticas, escritura y lectura (desde 1º a 3º), literatura y lengua inglesa (a partir de 4º), ciencias, estudios sociales y educación física. En algunos centros se exige también el estudio de informática, música y arte. Las escuelas privadas y charter no están sujetas a estos mismos estándares y cuentan con mayores libertades en cuanto al currículo que dictan.

¿Cómo se divide el calendario académico en EE.UU.?

Cómo ya hemos mencionado, la política educativa en Estados Unidos se determina principalmente a nivel estatal y a nivel de distritos escolares individuales. Por lo tanto, no hay un día en particular para el comienzo y final del año escolar en todas las escuelas. Tradicionalmente las escuelas comienzan poco después de Labor Day (en septiembre). Sin embargo, se ha vuelto cada vez más común que las escuelas comiencen su año escolar a principios de agosto o incluso a finales de julio.

¿Cuál es la importancia del deporte en el sistema educativo de Estados Unidos?

Los deportes en la educación son una parte integral de cualquier plan de estudios. La actividad deportiva ayuda a moldear la personalidad de una persona y contribuye a su desarrollo integral. De alguna manera, esta materia es una demostración de todas las disciplinas que el estudiante aprendió en la escuela. Es por eso que muchas instituciones públicas ofrecen programas deportivos dentro de su plan de estudio. 

¿Cómo se compara la educación en EE.UU. con la de otros países?

Estados Unidos es reconocido globalmente por el prestigio que le han dado algunas de sus instituciones universitarias en el ámbito académico. El país alberga actualmente a cinco de las mejores universidades del mundo, que están dentro del ránking del top 10 mundial. Para obtener más información sobre este tema, lo invitamos a leer nuestro artículo ¿Cuáles son las mejores universidades de los EE.UU.?

Si quiere estudiar en Estados Unidos, ¡empiece hoy mismo su camino!

SABEResPODER, y más aún cuando se trata de su educación. Esperamos que esta guía le sea de utilidad para adentrarse en el sistema educativo estadounidense, uno de los mejores sistemas del mundo. Si necesita ayuda para encontrar escuelas o universidades cerca de usted, no dude en contactarnos y nuestro equipo lo apoyará con gusto en su búsqueda. Sólo tiene que enviar un mensaje a nuestro chat o escribir en nuestro grupo de Facebook.

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