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Virus del papiloma humano: qué es y cuáles son sus síntomas

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En pocas palabras: El papiloma humano es un grupo de virus de transmisión sexual que, en su mayoría, suelen pasar inadvertidos por no causar síntomas ni molestias. Sin embargo, algunos de ellos pueden provocar graves problemas de salud. Por eso es importante saber cómo se detecta, cuál es su tratamiento y, sobre todo, cómo prevenir el VPH. 

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El virus del papiloma humano  (VPH o HPV, por sus siglas en inglés) es una infección de transmisión sexual (ITS). Es tan común, que casi todas las personas sexualmente activas lo tuvieron en algún momento de sus vidas. Pero como es un virus que suele ser asintomático, rara vez se detecta su presencia en el cuerpo. Aun así, en algunos casos puede causar problemas de salud graves como verrugas y

En SABEResPODER apoyamos la premisa de que es preferible la prevención al tratamiento de una enfermedad. Siga leyendo para tener una mejor comprensión acerca de qué es el virus del papiloma humano y cómo puede protegerse de él.

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Definción del papiloma humano

Los virus del papiloma humano (VPH) son un grupo de más de 200 virus, algunos de ellos de transmisión sexual. La mayoría de los VPH son inofensivos: no provocan síntomas en quien los porta y desaparecen por sí mismos. Sin embargo, hay algunos que pueden causar verrugas o algún tipo de cáncer. En este sentido, podemos dividir los VPH en dos grandes grupos:

  • VPH de bajo riesgo. Estos virus no causan enfermedades, aunque algunos de ellos pueden producir verrugas en algún área del cuerpo como las manos, los pies, los genitales, el ano, la boca o la garganta. Las infecciones por el VPH de bajo riesgo suelen desaparecer por sí solas sin la necesidad de tratamiento y no causan cáncer.

  • VPH de alto riesgo. Estos virus, de no detectarse a tiempo, pueden causar varios tipos de cáncer en la zona del cuerpo donde ocurrió la infección. Por ejemplo, en el cuello uterino, la vulva, la vagina, el pene, el ano y la orofaringe. 

¿Cómo se transmite este virus?

El VPH es, principalmente, un virus de transmisión sexual. Esto significa que se puede contraer al tener relaciones sexuales vaginales, anales u orales con una persona infectada. En muchos casos, las personas que tienen el virus no presentan síntomas; por lo que es una de las infecciones de transmisión sexual más frecuentes.

Principales síntomas del papiloma humano

Las infecciones por VPH no causan síntomas por sí mismas. Es más, lo usual es que la infección desaparezca por sí sola en un par de meses y sin intervención alguna, y alrededor del 90% de los casos se resuelve en un plazo máximo de dos años. Por estos motivos, la mayoría de las personas no se enteran de  que están o estuvieron infectadas. Sin embargo, si el VPH no desaparece, puede producir problemas de salud como verrugas genitales o algún tipo de cáncer.

Por lo general, las verrugas genitales lucen como pequeños bultos o grupos de bultos y suelen aparecer en la piel que rodea los genitales y el ano. Dichas verrugas pueden ser grandes o pequeñas, elevadas o planas, o tener forma de coliflor. Aunque no son peligrosas, pueden resultar algo molestas. Por fortuna, suelen irse por sí solas o incluso pueden tratarse para retirarlas por completo.

¿El VPH puede causar cáncer?

Como ya mencionamos, los VPH de alto riesgo no detectados a tiempo pueden causar varios tipos de cáncer, como:

  • cáncer de cuello uterino

  • cáncer de vulva

  • cáncer de vagina

  • cáncer del pene

  • cáncer del ano

  • cáncer orofaríngeo

Síntomas de cáncer en mujeres

En las mujeres, si una infección por un VPH de alto riesgo llega a desarrollar un tipo de cáncer, pueden aparecer uno o varios de los siguientes síntomas:

  • Cáncer de cuello uterino: 

    • sangrado, manchado o flujo inusual

    • período más abundante de lo usual

    • sangrado después de tener relaciones

  • Cáncer de vulva: 

    • cambios en el color o grosor de la piel de la vulva

    • dolor crónico (que persiste más de 3 meses)

    • picazón 

    • aparición de un bulto en la vulva

  • Cáncer de garganta: 

    • dolor de garganta

    • dolor de oído persistente

    • tos constante, dolor o problemas para tragar o respirar

    • pérdida de peso 

    • desarrollo de una masa o bulto en el cuello

  • Cáncer de ano:

    • sangrado, dolor, picazón o secreción anal

    • cambios en la frecuencia o forma de evacuar

Síntomas de cáncer en hombres

En los hombres, si una infección por un VPH de alto riesgo llega a producir un tipo de cáncer, pueden aparecer uno o varios de los siguientes síntomas:

  • Cáncer de pene:

    • cambios en el color o grosor de la piel del pene

    • llagas dolorosas en el pene 

  • Cáncer de garganta:

    • dolor de garganta

    • dolor de oído persistente

    • tos constante

    • dolor o problemas para tragar o respirar

    • pérdida de peso

    • desarrollo de una masa o bulto en el cuello

  • Cáncer de ano:

    • sangrado, dolor, picazón o secreción anal

    • cambios en la frecuencia o forma de evacuar

¿Cómo se detecta el virus del papiloma humano?

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Por el momento, no hay una prueba general para detectar la presencia de cualquier tipo de VPH en el cuerpo; solo existen pruebas específicas para detectar algunas cepas. Como no produce síntomas, la mayoría de las veces las personas infectadas no saben que lo tienen. Lo que sí puede detectarse son los problemas de salud que provocan y, en consecuencia, confirmar la infección.

Respecto a los VPH de bajo riesgo, las veces en que se confirma su presencia es haciendo un examen visual de alguna verruga (en caso de que aparezca una). A simple vista, un profesional de la salud puede reconocer las verrugas que son provocadas por el VPH y recomendar un tratamiento. Esto significa que, si no aparecen verrugas, los VPH de bajo riesgo son indetectables.

Ahora bien, en relación a todos los VPH de alto riesgo, sólo se pueden detectar de manera temprana las cepas que producen cáncer de cuello de útero. Esto significa que el resto de los VPH que producen otros tipos de cánceres no se pueden detectar hasta que la enfermedad esté más avanzada. La prueba que detecta el VPH que provoca cáncer de cuello uterino se llama prueba del virus del papiloma humano.

Prueba del virus del papiloma humano

La prueba de detección del VPH suele hacerse al mismo tiempo que la prueba del Papanicolaou (también conocido como Pap). Cuando se hacen ambas pruebas en simultáneo, se dice que es una prueba conjunta. Dicho estudio se recomienda sólo a mujeres de 30 años o más. No es recomendable para hombres ni para mujeres menores de 30 años

Si la prueba de VPH dio positiva, esto significa que se encontró un VPH de alto riesgo. Aun así, esto no quiere decir que usted tenga cáncer: solo significa que tiene un riesgo mayor a desarrollar cáncer de cuello uterino en el futuro. Por este motivo, es muy importante hacerse esta prueba con la regularidad que indique el médico (dicha frecuencia varía según su edad e historia clínica). Si el virus se detecta de manera temprana, se podrá tratar antes de que se convierta en un cáncer. Es mucho más fácil prevenir la aparición del cáncer de cuello uterino que tratarlo una vez que se ha desarrollado.

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Tratamiento para el VPH

Desafortunadamente, no existe un tratamiento contra el VPH en sí mismo. Sin embargo, sí existen tratamientos para los problemas de salud que puede producir:

  • Verrugas genitales. Pueden ser tratadas por un profesional de la salud y el tratamiento dependerá de la zona del cuerpo en que se encuentre la verruga. En este sentido, el médico puede aplicar un producto químico sobre ella, quemarla o extirparla, entre otras opciones. También se puede optar por no hacer nada. En este caso, puede desaparecer por sí sola, permanecer igual o aumentar en tamaño y/o cantidad.

  • Precáncer de cuello uterino. Las mujeres que se hacen la prueba de Papanicolaou de manera regular y realizan junto a un médico un seguimiento adecuado, pueden identificar la presencia del VPH que desencadena el cáncer de cuello de útero antes de que esta enfermedad escale. Si se detecta de manera temprana, puede tratarse y esperar un pronóstico positivo.

  • Otros tipos de cáncer asociados al VPH. Pueden tratarse más fácilmente y con un mejor pronóstico si se diagnostican en las etapas iniciales. Los tratamientos varían según el tipo de cáncer y estadio en el que se detecte, entre otros factores. 

Cómo prevenir el VPH

Para disminuir la probabilidad de aparición del VPH, hay varias herramientas que tiene a su disposición:

  • Pruebas de detección de VPH. Como mencionamos, solo existe una prueba de detección de VPH de alto riesgo: la de cáncer de cuello uterino. Si es mujer y tiene entre 21 a 65 años, es recomendable que se realice el Pap con regularidad y/o la prueba de VPH. Consulte con su médico acerca de la frecuencia con la que debe hacerse controles. 

  • Uso de preservativo. Para prevenir el VPH, es recomendable usar preservativo cada vez que tenga relaciones. Aun así, tenga en cuenta que el VPH puede infectar zonas que el preservativo no cubre, por lo cual éste no ofrece una protección total contra la infección (aunque reduce significativamente sus probabilidades de contagio).

  • Vacunas. La vacuna contra el virus del papiloma humano es segura y eficaz. Cuando es administrada en las edades recomendadas, puede proteger tanto a hombres como a mujeres contra las enfermedades producidas por el VPH.

Acerca de la vacuna contra el papiloma humano

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Gardasil 9 es una vacuna contra el virus del papiloma humano aprobada por la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA, por sus siglas en inglés). Su aplicación ayuda a reducir el impacto del cáncer de cuello uterino y otros cánceres y previene la aparición de verrugas genitales.

¿Para quién está indicada?

La vacuna contra el VPH está indicada para:

  • niños y niñas que no hayan iniciado su vida sexual activa (la recomendación es aplicarla a los 11 o 12 años, pero puede ser administrada desde los 9);

  • todas las personas de hasta 26 años de edad que no estén vacunadas o no hayan recibido el esquema de vacunación completo.

Dosificación:

Los niños y adolescentes de entre 9 y 14 años deben recibir dos dosis de la vacuna. Los adolescentes y adultos jóvenes que comiencen a vacunarse entre los 15 y los 26 años deben recibir tres dosis de la vacuna.

¿Para quiénes está contraindicada?

No se recomienda su administración a:

  • personas embarazadas

  • personas que estén moderada o gravemente enfermas

  • personas con alergias graves

  • personas que han sufrido una reacción alérgica grave a cualquiera de los componentes de la vacuna o a una dosis anterior

En cualquiera de los mencionados casos, consulte con un médico sobre cómo proceder.

Lo que debe saber: Recientemente, la FDA aprobó el uso de Gardasil 9 en hombres y mujeres de hasta 45 años de edad. Si usted tiene entre 27 y 45 años y nunca recibió la vacuna, consulte a su médico si es recomendable aplicársela.

¿Cómo es de efectiva? 

Gardasil 9 es muy eficaz para prevenir la infección de los tipos de VPH que provocan cáncer de cuello uterino y algunos cánceres relacionados. También ofrece protección contra las cepas de VPH que causan la gran mayoría de las verrugas genitales. 

Es importante destacar que la eficacia de esta vacuna es mayor si se aplica cuando la persona aún no tuvo exposición al virus. Para las personas que ya son sexualmente activas y/o se infectaron con el VPH antes de inmunizarse, es posible que la vacuna ya no sea tan eficaz. Aun así, se les recomienda aplicarse la vacuna ya que, aunque tengan en su cuerpo una cepa del VPH, la vacuna podría protegerlas de otras cepas que aún no tienen (recuerde que hay más de 200 tipos de VPH). Por eso, cuanto más temprano se administre, mejor será la respuesta inmunológica. 

Por otro lado, es importante tener en cuenta que la vacuna no sirve para tratar las infecciones por el VPH ya existentes ni las enfermedades relacionadas.

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¿Cuándo acudir al médico por VPH?

Como ya mencionamos, la mayoría de las infecciones por un VPH de alto riesgo no generan síntomas hasta que ya han causado graves problemas de salud. Por esta razón, las mejores formas de cuidarse son haciéndose controles regulares y prestando atención a los signos que indican que se ha desarrollado una enfermedad. Es recomendable acudir al médico en los siguientes casos:

  • Para prevenir y tratar el cáncer de cuello de útero. Este es el único cáncer provocado por el VPH que se puede detectar y prevenir de forma temprana. Por eso es que los controles regulares son tan importantes. Si usted es mujer, consulte con su médico acerca de la prueba del VPH para mantenerse saludable y prevenir problemas serios de salud. 

  • Para detectar y tratar otros tipos de cáncer. Por el momento, no hay un examen que detecte de forma temprana las infecciones por VPH de alto riesgo en la vulva, el pene, el ano o la orofaringe. Sin embargo, si el virus se convierte en cáncer, ahí sí pueden aparecer algunos síntomas. Si presenta alguno de los síntomas de cáncer que mencionamos al principio, consulte con un doctor de inmediato.

  • Frente a la aparición de verrugas genitales. Aunque las verrugas no son peligrosas y no provocan cáncer, sí pueden causar irritación, molestias y son altamente contagiosas. Por eso, si cree que tiene una, consulte con un médico de inmediato para que le examine.

Preguntas frecuentes

¿Cómo afecta el VPH a las embarazadas?

Si usted está transitando un embarazo y contrae el VPH, se podrían desarrollar verrugas genitales o cambios anormales en las células de su cuello uterino. Aun así, es muy poco probable que haya riesgos para usted o para la salud de su bebé. Por si acaso, consulte con su médico si encuentra en su cuerpo una de estas verrugas.

¿Es fácil contagiarse del papiloma humano?

Si, es muy fácil contagiarse del papiloma humano. Esto se debe a que es un virus asintómatico que se transmite con facilidad durante las relaciones sexuales. Por eso, se recomienda siempre el uso de preservativo y, en el caso de las mujeres, hacerse controles regulares.

¿Dónde aplican la vacuna contra el virus del papiloma humano?

Puede solicitar la vacuna en consultorios médicos, clínicas de salud comunitarias, centros de salud escolares y departamentos de salud. La vacuna contra el VPH es gratuita para la mayoría de las personas de hasta 26 años que tienen seguro médico y existen programas que la ofrecen de forma gratuita o a bajo costo para las personas sin seguro. Para más información sobre dónde obtener la vacuna contra el VPH en su comunidad, comuníquese con el departamento de salud de su estado.

¿Debo seguir haciéndome el Papanicolau aunque haya recibido la vacuna contra el VPH?

Sí, es importante que siga haciéndose controles regulares, ya que dicha vacuna no tiene como objetivo reemplazar el Pap. Los exámenes de detección del cáncer de cuello de útero siguen siendo imprescindibles para la prevención.

¡La salud es lo primero!

Es más fácil prevenir una enfermedad que tratarla. Esperamos que la información de esta guía le permita entender más acerca del virus del papiloma humano y cómo puede cuidarse. Si tiene hijos en edad de inmunización, consulte por las vacunas en su centro de salud más cercano. ¡Evitar las infecciones por el VPH es posible!

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